Les Agnathes, ou Vertébrés sans mâchoires, qui s'opposent ainsi à tous les autres Vertébrés (Gnathostomes), les ont précédés et ont dominé les eaux du Silurien (Agnathes fossiles = Ostracodermes, car présentant une cuirasse dermique ossifiée).
N'étant plus représentés aujourd'hui que par un petit nombre d'espèces, ils étaient classiquement regroupés, par simplicité, en une classe unique (Cyclostomes), mais avec deux coupures bien distinctes: Lamproies et Myxines.
En fait, l'approche cladistique contemporaine a montré qu'il fallait les distinguer radicalement, les Lamproies étant nettement plus proches des Gnathostomes.